商业太空项目是否可行?
2014-11-09

维珍银河公司的商业宇宙飞船「太空船二号」在美国加州沙漠地带坠毁。这次意外让人质疑,私人开发的太空旅游究竟有多安全呢?

 

根据维珍初步计划,正式推出的太空旅行团每团会有6名团员,每位团费25万美元。太空船会载他们在地球亚轨道飞行数分钟,让他们亲身感受无重状态,从外太空欣赏地球的壮丽景色。

目前维珍已接受全球大约700人预订太空旅行船票,一共收了8000多万美元订金。虽然旅客未知自己何时可以升空,但已开始准备,例如与布兰森在加勒比海内 克岛及加州莫哈维沙漠进行重力训练。布兰森曾经讲过,如果一切顺利,这个太空旅行团今年秋天就会启程,只可惜太空船未出发,先坠毁。

英国《星期日电讯报》揭发,有工程师曾警告维珍研发的太空船火箭引擎系统有安全问题。国际太空安全促进协会、火箭推进专家坎贝尔甚至表示,爆炸是意料中事, 就像俄罗斯轮盘,看看谁不走运。坎贝尔指,维珍的火箭推进器早在2007年测试期间爆炸,导致3名工程师死亡。之后他三番四次警告维珍,用氧化氮做推进剂 的火箭引擎系统会有风险,影响太空船飞行安全,但维珍都没有理会。

国际太空安全促进协会总监斯戈巴亦批评,维珍不愿意与公司以外的业界专家分享资料,又拒绝派员出席协会会议,又不批准同业检视火箭设计。他表示,这间公司的秘密作风令人难以理解。

其实,在「太空船二号」坠毁前的3天,美国轨道科学公司的「天鹅座」无人太空船,打算运载物资到国际太空站,但搭载太空船升空的「安塔瑞斯」火箭在发射后6秒就爆炸。

 

短短一星期,商业航天领域就发生两宗严重事故,商业太空项目是否真的可行呢?

上世纪90年代,私人企业批评美国太空总署管理无效益,声称有本事透过「精益管理」令航天项目变得「更好、更快、更平」。近年来,太空站物流、太空旅游、科学实验等都会用到商业太空飞行服务。根据美国官方估计,商业航天产业规模超过2000亿美元。

2011 年,美国太空穿梭机正式退役,美国太空总署从此就将运载物资或太空人到国际太空站的低轨太空任务,外判予私人企业,造就私人企业进军太空。不过,私人公司都设法节省成本,以廉价取胜,争取合约。

不少专家都对私人企业投身航天领域有保留。太空政策专家霍沃德‧麦克迪说笑指,科技公司倾向先推出、后修补,这种态度适用于制造智能手机和电脑,但用于开发太空飞船就不得而知。

美国老一辈太空人杰里‧利宁格曾经历俄罗斯「和平号」太空站97年失火意外,故对航天安全有深刻体会。他认为与美国太空总署相比,私人企业不但缺乏经验,而且较不重视安全。

商业航天项目接连失利,相信打击不少人到外太空兜兜风的信心,不过维珍己经宣布,正在建造第二艘太空船,最早在明年夏天再次试飞。

 


【十万八千里】

主持/编导 : 陆宇光 , 谭永晖
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监制: 陈燕萍

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