明太祖朱元璋出身寒微,因参加民间反元武装而崛起,经多年苦战,削平南方群雄,驱逐蒙古,创立明朝,定都应天(今江苏南京),后其子明成祖迁都北京(今北京城),以应天为南京,于是形成南、北二京制。

明太祖统一天下后,即清除权势显赫的功臣集团,重用文官治国,开科取士,于是明朝科举大盛。科举考试,出仕为官,仕途变幻,成为明朝两百多年士大夫(读书人)的人生经历,而明朝文化生活,亦伴随着科举而发展。

明太祖在各地府、州、县设立学校,学校旁为祭祀孔子的孔庙,现在不少城市的古城中心,仍有明朝的孔庙及学校遗址。

所有学童,必须先考取县学生资格(称为童生),始能参加以后的考试。每年各府(管辖数个县至十多个县的行政区)举行府试,附属各县童生可以应考,合格的称为「生员」,也就是秀才,已是初级科举功名。

各省每三年在省城举行乡试,全省生员可以应考,合格的称为「举人」,已有出仕为官的资格。第一名举人称为「解元」,也就是全省第一名。

乡试的第二年春天,礼部在京城举行会试。各省举人需要「上京赴考」又称「春闱赴考」,合格的称为「贡士」,第一名称为「会元」。

上朝面圣

会试之后的秋天,中秋节前后,皇帝亲自在奉天殿举行殿试。所有贡士可以应考,目的在排定名次,不用淘汰。名次分三甲(三个等级),一甲三人:第一名为「状元」,第二名为「榜眼」,第三名为「探花」。二甲数十名,称为「赐进士出身」,三甲二、三百名,称为「同进士出身」。因此无论一、二、三甲,都可以称为进士。

中进士之后,便可出仕为官,成绩优异的,选入翰林院(研究学术机构,可以接触宫廷典藏书籍)为修撰、编修、庶吉士等官职,散馆之后被派到各部、各省任中级官员。成绩次等的,派往各部学习任官,或派往各省任州县官。以后的仕途好坏,则因各人才能、际遇而定。

生活审美


士大夫的文化生活,也深深影响明朝社会。无论书法、绘画、园林艺术、家居陈设、音乐、戏曲,都以士大夫的情趣为依归,含蓄而清雅,内敛而闲适,为传统中国文化人的生活理想境界。

文人的审美意趣,也反映在他们的生活用器的选择上,例如名闻中外的明式家具,用料讲究,制作精良,线条简洁明快。再如当时最有代表性的景德镇青花瓷,由于技术的改良,一改明以前单色瓷为主的局面,不管写意还是写实,青花瓷上的纹饰(花鸟、虫鱼山水、动植物都有)都显得自由奔放,简约清雅。

文人闲来雅集,作诗唱酬,或煮茶品画,或操琴下棋,人生一大乐事。他们讲究诗书画印,浑然一体,视之为个人修养。文人作画,无论山水、花鸟或人物画,最重视气韵,讲究性灵及笔墨意趣,彷佛顺手拈来,漫不经意,以自娱为主。于是文人画,有别于宫廷及民间画师的画作,别树一帜。

退隐园林


士子考取功名之后,可以「光宗耀祖」,本人成为家乡敬重的乡绅。待退休返回故乡,从此隐居园林,也是理想的生活方式。明朝也是私家园林非常兴盛的时期。中国园林,崇尚自然,有山有水,诗情画意。不管大园小园,讲究变化,最好每走一步,便换一景。亭台楼阁,与环境相融而不夺自然之色;长廊曲折,石窗如画框,穿越其中,趣味盎然;而花木假山,四时景色不同,更添神韵。