公元前684年,齐桓公派鲍叔牙率大军讨伐鲁国。鲁庄公焦急万分,不知如何应对 。

这时,一个叫曹刿的人请求觐见。曹刿是个平民,长相普通,看起来不像有什么特殊的才能。鲁庄公傲慢地问曹刿:「你能用什么方法战胜齐国呢?」

曹刿也不计较,慢慢地说:「打仗要根据战场的变化随机处理,绝不能事先凭空决定采用什么固定的作战方法。我愿和陛下一同率军前去作战,根据实际情况来谋划。」

鲁庄公听了连忙点头,认为曹刿讲得有理,于是同曹刿一起带领大军迎敌。

齐鲁两军在长勺(今山东莱芜东北面)摆开了阵势,两军对垒,战争一触即发。

齐国主将鲍叔牙因为上回打了胜仗,有点轻敌,便下令击鼓进军。齐军呐喊着向鲁军阵地冲来。

鲁庄公听到对方鼓声震天,也准备击鼓迎战。

曹刿连忙制止:「大王请慢,请大王传令全军严守阵地,不得有一丝骚动和喧哗。违抗命令、擅自出战的人立即斩首。」

鲁军纹丝不动,齐军冲不破阵势,只好退了回去。鲍叔牙第二次下令击鼓进攻,齐军重振士气,再次向鲁军阵地冲来,鲁阵仍岿然不动,齐军又一次退了回去。

鲍叔牙见鲁军两次不出动,以为是怯阵,下令第三次击鼓进攻。这时,曹刿果断地告诉庄公击鼓冲锋。随着鼓声,鲁军中杀声骤起,士兵们像猛虎出笼般冲杀过去,势如迅雷。齐军被杀得丢盔弃甲,狼狈溃逃。

庄公见齐军败退,想下令立即追击。曹刿忙说:「别急。」接着,他仔细察看了齐军逃走的车辙,又登上战车前横木向齐军逃跑的方向望了一阵,才让庄公下令全力追击。鲁军追杀了三十余里,斩杀、俘虏了许多齐军,缴获辎重无数,全胜而归。

战后,庄公问曹刿为何直到齐军第三次击鼓进军时才要下令出击。曹刿缓慢地回答说:「打仗主要靠士气,击鼓就是为了鼓舞士气。第一次击鼓,士气旺盛;第二次击鼓,士气已经减弱了;等到第三次击鼓时,士气已衰弱了。在敌方的勇气已经衰弱时,我军一鼓作气,当然很容易把对方打败。」

庄公又问:「既然齐军被我们打败,你为什么不让马上追赶呢?」

曹刿说:「齐国是大国,鲍叔牙又是名将,不可低估,说不定他们逃跑是假的,在前面设有埋伏。我下车看到他们兵车的轮迹混乱,旗帜也倒下了,这才断定他们是真败,才放心追击。」

庄公十分佩服,立即拜曹刿为大夫。